Le Mur Occidental en sursis ?

Des découvertes sur le processus extrême d'érosion pourraient mener à de nouvelles techniques de conservation.

Les visiteurs du Mur occidental à Jérusalem peuvent constater que certaines  pierres sont très érodées. Si cela s’avère pratique pour placer des notes de prière dans les fissures et les crevasses du mur,  cela pose problème aux ingénieurs qui s’inquiètent de la stabilité de la structure.

Le Mur des Lamentations est un vestige de l'ancienne muraille qui entourait la cour du Temple juif à Jérusalem. Il est situé dans la vieille ville de Jérusalem, au pied du Mont du Temple.

Pour calculer l'érosion des différents types de calcaire qui forment le Mur des Lamentations, des chercheurs de l'Université de Jérusalem ont utilisé un scanner laser permettant de créer une image informatique du mur en trois dimensions. Les recherches sont menées par le Dr Simon Emmanuel (Chaire Harry P. Kaufmann en technologie de l'eau de l'environnement) et Mme Yael Levenson, doctorante à l'Institut de l'Université hébraïque de sciences de la Terre.

Comme cela est expliqué dans  l’article publié dans la revue Geology, les chercheurs ont trouvé que les pierres composées de cristaux relativement gros étaient résistants à l'usure, de sorte qu'ils sont restés presque inchangés depuis qu'ils ont été posés il y a 2000 ans. En revanche, le calcaire composé de très petits cristaux (environ un millième de millimètre) s’est  érodé beaucoup plus rapidement.

Dans certains cas, l’érosion extrême des  blocs calcaires à grains fins (micritiques) était jusqu'à 100 fois plus rapide que l’érosion moyenne estimée pour les blocs de calcaire à grain grossier. Dans certains endroits, ces pierres ont reculé de plusieurs dizaines de centimètres, entraînant un risque d’affaiblissement de la structure globale.

Pour comprendre ce qui provoque les deux types de roche à se comporter différemment, les chercheurs ont prélevé des échantillons de carrières antiques supposées avoir fourni les pierres pour la construction du Second Temple. A l’aide d'un puissant microscope à force atomique, ils ont pu voir comment les roches se désintègrent quand elles entrent en contact avec l'eau. Lors d’expériences sur des rochers formés de petits cristaux, de minuscules particules se sont rapidement détachées de la surface de la roche. Ces expérimentations ont simulé la manière dont l'eau de pluie interagit avec le calcaire dans la nature.

Observé pour la première fois dans le laboratoire du Dr Emmanuel, ce processus d'érosion accélérée peut expliquer pourquoi certaines roches sont plus altérées que d'autres. Bien que l'altération mécanique soit sensée agir sur des blocs et des éclats de roche à l'échelle de l'affleurement visible, les chercheurs ont montré pour la première fois que l'érosion chimio-mécanique s'étend vers le bas à l'échelle du micron. Les résultats pourraient avoir des implications importantes pour l'altération régionale et mondiale carbonate.

Selon le Dr Emmanuel, «Comprendre les processus d'altération pourraient aider à orienter le développement de techniques de conservation efficaces. Par exemple, il peut être possible de développer des matériaux qui ralentissent la vitesse d'érosion en liant les petits cristaux dans la roche.  De telles techniques d'ingénierie de pointe devraient aider les efforts visant à protéger non seulement le Mur occidental, mais d'autres sites du patrimoine culturel en Israël et dans le monde ".

Retrouvez cette découverte dans la revue Geology en ligne ici . La recherche a été financée par la Fondation israélienne des sciences.